Iconography of the corpse in the public sphere. Presence and absence of the dead body in times of pandemic
Keywords: 
Cadáver
motivo visual
COVID-19
Black Lives Matter
iconografía
muerte
cultura visual
Issue Date: 
2021
Publisher: 
Servicio de Publicaciones de la Universidad de Navarra
ISSN: 
2386-7876
Citation: 
Benavente-Burian, F. (Fran); Fillol, S. (Santiago); Salvadó-Corretger, G. (Glòria). "Iconography of the corpse in the public sphere. Presence and absence of the dead body in times of pandemic". Communication & Society. 34 (2), 2021, 433 - 447
Abstract
In this article, we examine the visual motif of the corpse and its presence in the public sphere in times of pandemic from an iconographic, political and anthropological perspective. Through the analysis of the representation of the dead body in images presented by modern media, we reflect on how the formal and iconographic schemes of presentation of death were transformed following the irruption of the Covid-19 pandemic in March 2020. The pandemic scheme, which is unusual from a political and anthropological perspective, assumes a particular approach to the problem of the representation of the dead body (anonymous body, carrier of a virus), encrypted in a dialectic between systematic omission and censorship and displacement of the representation of death towards the cumulative symmetry of empty pits or coffins that prefigure the corpse to come. Pandemic iconography, often based on science fiction imagery, outlines the dehumanized restlessness of a dystopian future. Under these exceptional conditions, some corpses, which are a priori anonymous, stand out, showing, even in the suspended space of Covid-19, the permanence of structural schemes of violence that must be denounced and fought in the present. With that in mind, we also examine the corpses claimed by Black Lives Matter and their distinctive representations, which are very different from those of the victims of the epidemic. Finally, through these references and based on the media treatment of Diego Armando Maradona’s body, we consider the significance of the return of the iconic corpse to the center of the public sphere, which imposes a regime of extreme visibility and goes beyond the representative limits of pandemic exceptionality.
En este artículo estudiamos, desde una perspectiva iconográfica, política y antropológica, el motivo visual del cadáver y su presencia en la esfera pública en tiempos de pandemia. A partir del análisis de la representación del cuerpo muerto en las imágenes de los medios de comunicación actuales, hemos tratado de pensar cómo se transformaron los esquemas formales e iconográficos de presentación de la muerte con la irrupción, desde marzo de 2020, de la pandemia de Covid-19. El régimen pandémico, excepcional a nivel político y antropológico, supone un acercamiento particular a la problemática de la representación del cuerpo muerto (cuerpo anónimo, portador de un virus), cifrado en una dialéctica entre un régimen de omisión y censura y el desplazamiento de la representación de la muerte hacia la simetría acumulativa de las fosas o ataúdes vacíos que prefiguran el cadáver por venir. La iconografía pandémica, construida con frecuencia sobre el imaginario de la ciencia-ficción, perfila la inquietud deshumanizada de un futuro distópico. En esas condiciones de excepcionalidad, algunos cadáveres, a priori anónimos, se singularizan, mostrando, aún en el espacio en suspenso de la Covid-19, la permanencia de esquemas estructurales de violencia que se deben denunciar y combatir en presente. En ese sentido, proponemos también estudiar los cadáveres reivindicados por el Black Lives Matter y la peculiar forma representativa que toman, muy diferente a los de las víctimas de la epidemia. Finalmente, desde estas coordenadas y a partir del tratamiento mediático del cuerpo de Diego Armando Maradona, consideramos como significativo el retorno al centro de la esfera pública del cadáver icónico, que impone un régimen de extrema visibilidad y desborda los límites representativos de la excepcionalidad pandémica.

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